"אינטל, בואו לייצר שבבי ARM עבורנו"

מנכ"ל NVIDIA מציע לחברת הענק להתחיל לייצר שבבי ARM בהזמנה, וגם רומז כי ארכיטקטורת ה-Kepler החדשה עשויה להפוך לחלק משבבי ה-Tegra העתידיים

ג'ן-סון הואנג (Jen Hsun Huang), ממקימיה של NVIDIA שמשמש כנשיא ומנכ"ל החברה מזה שנים רבות, הוא בהחלט אחת מהדמויות הצבעוניות ביותר בעולם הטכנולוגיה. שכרו עומד על עשרות מיליוני דולרים בשנה, הונו מוערך במאות מיליוני דולרים, הוא חובב מכוניות על יוקרתיות ומעדיף חולצת טי שירט פשוטה על החליפות המחויטות של מקביליו והואשם לא פעם במתן הצהרות סנסציוניות ומצגי שווא.
בימים אלו נהנית NVIDIA מתשומת לב בלתי מבוטלת מכלי התקשורת תודות להשקה המוצלחת עד מאוד (לפחות "על הנייר") של ארכיטקטורת ה-Kepler וכרטיס ה-GeForce GTX 680, ונראה שהואנג לא מפספס את ההזדמנות בכדי להעניק לנו עוד מספר פנינים שיגרמו לנו לגרד את הראש מתוך תמיהה משולבת בסקרנות.

במהלך שיחה עם עיתונאים שנערכה לאחרונה, פנה המנכ"ל של מפתחת השבבים אל ראשיה של אינטל, וקרא להם לפתוח את דלתות מפעלי הייצור המתקדמים שלהם עבור NVIDIA וחברות אחרות שמתכננות שבבים מבוססי ארכיטקטורת ה-ARM. "למה לא לייצר שבבים עבור כל החברות בשוק הנייד? אין שום בושה בכך", צוטט הואנג.
עם או בלי קשר לקריאה זו, במהלך החודשים האחרונים הגיעו אל הרשת וכמה וכמה ידיעות לפיהן ב-NVIDIA רחוקים מלהיות מרוצים ממצב השותפות עם TSMC, חברת ייצור השבבים הטאיוונית שמהווה את השותפה המרכזית עבור NVIDIA במשך שנים רבות.
לפי הדיווחים, הקשיים הטכנולוגיים והמחסור המתמיד בשבבים זמינים שאפיין את המעבר של TSMC לייצור בליטוגרפיה של 28 ננומטר במהלך השנה האחרונה גרמו ל-NVIDIA לשקול מעבר אל יצרנית שבבים אחרת, כאשר חברות ה-Common Platform, סמסונג, IBM ו-Globalfoundries, הוגדרו כמועמדות פוטנציאליות לעתיד.

ג'ן-סון הואנג על רגל אחת – קעקוע עם לוגו החברה,
והצגתו של כרטיס מסך ראשון מבוסס ארכיטקטורת ה-Fermi שהתגלה לאחר מכן כדגם דמה "מזוייף"

סביר להניח שהרבה יצרניות בשוק היו מוכנות למכור את נשמתן לשטן בכדי לזכות בגישה אל טכנולוגיות וכח הייצור האדירים של אינטל, אך כפי שחלקכם ודאי יודעים מדובר באופציה שנשמעת כאילו נלקחה מן האגדות. בכל מהלך ההיסטוריה שלה, צ'יפזילה העניקה לשתי חברות בלבד גישה אל מפעליה – Achronix ו-Tabula, אשר עוסקות בפיתוח מעגלי FPGA (ר"ת Field Programmable Gate Array) ובשל כך לא מהוות שום תחרות עבורה. זאת בניגוד גמור ל-NVIDIA ושאר מפתחות שבבי ה-ARM בהן שואפת אינטל להתחרות בעזרת שבבים ממשפחת האטום שלה, חזון בו היא משקיעה משאבים עצומים ומקדמת אותו באגרסיביות.
אי לכך, תשובתו של דובר אינטל לפיה בענקית השבבים מתרכזים בייצור השבבים שלהם ולא מתכננים להתחיל לייצר מוצרים עבור יריבותיהם לא אמורה להפתיע אף אחד. הואנג משוכנע שהצעתו היא ריאלית מאוד היות ושוק ה-PC ה"קלאסי" עתיד להשתנות ללא היכר בעתיד הלא רחוק, בעקבות התפתחותן של טכנולוגיות חדשות כגון מחשוב ענן ומכשירי עולם הפוסט-PC כגון טאבלטים. האם יש אמת בדברים? נחיה ונראה.

התבטאות מסקרנת לא פחות מפי הואנג מגיעה ממכתב שנשלח לכלל עובדיה של NVIDIA בו הם מבורכים בידי המנכ"ל על השקתו המוצלחת של דור ה-Kepler. בסוף אותו מכתב ניתן למצוא פיסקה בה מצויין כי הארכיטקטורה "הסופר חסכונית" של Kepler תאפשר את שילובה במרכזי מידע, מחשבים ניידים דקיקים במיוחד וגם סופר-פונים (כינוי לסמארטפונים מתקדמים ועוצמתיים).

ארכיטקטורת ה-Kepler – בדרך לסמארטפון הבא שלכם (?!)

אזכורם של סמארטפונים בהקשר של ארכיטקטורת ה-Kepler הצית מגוון שמועות וספקולציות ברחבי הרשת לפיהן בחברה מתכננים לשלב את הארכיטקטורה המתקדמת בשבבי ה-Tegra העתידיים. שלושת דור שבבי ה-Tegra שהגיעו לשוק עד היום התאפיינו בליבות גרפיות עם ביצועים לא רעים בכלל, אך גם בארכיטקטורה בסיסית יחסית שכוללת מצללי פיקסלים (pixel shader) ומצללי ורטקס (vertex shader) בנפרד, זאת בניגוד לארכיטקטורות של החברה עבור שוק המחשבים הנייחים והניידים שמתבססות כבר מספר דורות על מצללים מאוחדים.

אין בידינו מספיק מידע על רמת המודולריות שמביאה עימה ארכיטקטורת ה-Kepler החדשה בכדי להציע אי אילו הערכות עמוקות, אך בהתחשב בעובדה שבשנה הבאה צפוי להגיע לשוק דור הליבות הגרפיות הבא מבית Imagination Technologies, סדרת ה-PowerVR 6 שמבטיחה להעניק ביצועים הגבוהים בסדר גודל מכל מה שזכינו לראות בשוק השבבים החסכוניים עד היום – לא נופתע לגלות שגם ב-NVIDIA לא רוצים להישאר מאחור ומתכננים קפיצת מדרגה אמיתית לקראת דור או דורות שבבי ה-Tegra העתידיים. האם להצהרה המדוברת יש קשר גם לפרוייקט Denver המסתורי עליו הכריזה NVIDIA כבר לפני יותר משנה? אנחנו יכולים רק לנחש.