עידן חדש עם כמה סימני שאלה: אפל מובילה במירוץ ל-5 ננומטר

ההכרזה החגיגית האחרונה של אפל לא עמדה בציפיות של צרכנים רבים – אך כן הצליחה ליצור עניין גדול בקרב חובבי החומרה עם שימוש מסחרי ראשון בתהליך הייצור המתקדם ביותר בסביבה

צמד שעונים חכמים חדשים, דור שמיני של ה-iPad המקורי שכמעט בלתי ניתן להבחנה לעומת קודמו ודור iPad Air חדש בתגי מחיר מוגדלים, ללא אזכור מהותי כלשהו למכשירי ה-iPhone 12 או למחשבי הדור החדש אשר יזנחו את אינטל לטובת שבבי ARM: אירוע ה-Time Flies של חברת אפל איכזב משתמשים שקיוו לקבל הכרזות בומבסטיות ומגוונות יותר – אך בכל זאת כלל אס טכנולוגיה רציני שראוי לתשומת הלב שלנו.

שבב ה-Apple A14 יערוך את הופעת הבכורה שלו בשוק דווקא במכשיר ה-iPad Air מהגלגול הרביעי, ולא במכשירים יוקרתיים יותר כמו ה-iPad Pro או ה-iPhone החדש שבדרך – אך זה לא ישנה את העובדה כי מדובר במוצר הראשון שזמין בשוק בהתבסס על תהליך ייצור של חברת TSMC ב-5 ננומטר, המהווה את הדור הבא לשני תהליכי ייצור שונים ב-7 ננומטר מבית החברה ששלטו בקצה העליון של עולם המובייל בשנתיים האחרונות.

היה די קשה להאמין שאכן נראה בחנויות מכשירים עם שבבי 5 ננומטר לפני שנת 2020 – אך אפל לא מחכה לאף אחד

אינספור תגובות ודעות הושעו כבר אודות הבעייתיות המובנית שבהשוואה בין שמות תהליכי הייצור המסחריים אצל השחקניות העיקריות בתחום השבבים, ללא חוקיות מוסדרת שמאפשרת לכל אחת מהן למדוד ולכמת את המימדים הזערוריים של הטרנזיסטורים אותן הם יוצרות במפעלי הענק שלהן אחרת לגמרי, כך שהשוואה ישירה בין 10 ננומטר אצל אינטל, 8 ננומטר אצל סמסונג ו-7 ננומטר ב-TSMC היא חלקית ונסיבתית במקרה הטוב – אך לא ניתן להתעלם או להכחיש כי התהליך החדש ב-5 ננומטר הוא המתקדם ביותר שיש לקבלנית הייצור המובילה להציע, עם הרבה יותר שכבות קריטיות ורגישות שמבוססות על EUV (ר"ת Extreme Ultra Violet) וצפי לשיפור של עשרות אחוזים בצפיפות הרכיבים בתוצרים הסופיים.

סביר בהחלט להניח כי בשנים הקרובות נראה מספר גדול מאוד של מוצרים מתקדמים מתבססים על ליטוגרפיית 5 ננומטר מבית TSMC, לצד תהליכי ייצור המוגדרים כ-6 ננומטר ו-5 ננומטר מבית חטיבת ייצור השבבים בסמסונג – ואפל היא זו שמוכיחה כאן את כוחה פעם נוספת עם קשרים הנדסיים איכותיים וקרובים שמעניקים לה הזדמנות להפוך את הטכנולוגיה החדישה למבצעית לפני מתחרות ישירות מרכזיות כדוגמת קוואלקום.

הדור הרביעי מבטיח חיי סוללה של כעשר שעות, בהתבסס על סוללה בקיבולת קטנה מעט מזו של הדור הקודם בשילוב עם מסך מוגדל במעט – נתון זהה לדור הקודם שללא ספק אמור להצביע על יעילות משודרגת של שבב ה-A14 לעומת שבב ה-A12, אך ללא מהפכה מדהימה כלשהי בתחום

מדובר בבשורה טכנולוגית, אך האם זו תהיה גם בשורה ענקית למשתמשים? כאן הדברים הופכים לברורים הרבה פחות, בעיקר משום שבאפל בחרו להצהיר על שיפור הביצועים של ה-A14 בהשוואה ל-Apple A12, ולא ביחס ל-Apple A12X/Z או ביחס ל-Apple A13.

בחברה מבטיחים שיפור של עד 40 אחוזים ביכולות ליבות העיבוד הכלליות ביחס ל-iPad Air מהדור הקודם (עם שבב Apple A12 וותיק יחסית בפנים, כאמור) ושיפור של עד 30 אחוזים ביכולות העיבוד הגראפיות, תודות למערך מעודכן של צמד ליבות גדולות ומתקדמות ועוד ארבע ליבות חסכוניות יותר וליבה גראפית מובנית שמורכבת מארבעה אשכולות עיבוד – אבל נסיון להשוות את נתוני השיפור ל-Apple A13 מציירת תמונה מלהיבה פחות עם שיפור של כ-16 אחוזים ביכולות ה-CPU ושיפור מוערך של כ-8 אחוזים ביכולות ה-GPU, כאשר גם במסגרת המספרים האלו אין לנו מידע מפורט מה השיטה בה אפל בחרה על מנת להגיע לחישובים אלו ועד כמה היא מייצרת את השימושים הנפוצים לצרכנים.

השיפור המשמעותי ביותר בביצועים ב-A14 הוא ביכולות העיבוד של מנוע הבינה המלאכותית עם שיפור של כ-83 אחוזים לעומת ה-Apple A13 – אך זה לא משהו שצרכנים רבים יחוו בהכרח, בהתחשב בכך שעיקר העבודה של הרכיב הזה בעולם המכשירים החכמים מתבצעת מאחורי הקלעים

השיפור המסתמן במעבר בין ה-Apple A14 ל-Apple A13 עשוי להיות אחד מהצנועים ביותר בהיסטוריית שבבי העיבוד מפיתוח עצמי של חברת הענק מקופרטינו, ועל כן לא מפתיע לגלות כי אנשי השיווק מעדיפים לבצע התאמות לשיטת ההשוואה כך שיוכלו להתפאר במספרים מעודדים ומפתים מעט יותר – האם כל זה אומר שתהליך הייצור החדש ב-5 ננומטר יהווה אכזבה? אנחנו מאמינים שלא, ומעריכים כי מדובר בהחלטה מחושבת לבצע שיפורים חומרתיים קטנים יחסית במטרה להבטיח תפוקות מתאימות להיקפי המכירות ולהגיע לביצועים צפויים ויציבים באופן מיטבי.

תהליך הייצור העתידי של TSMC ב-3 ננומטר מתוכנן להיות בשל לייצור מסחרי במחצית השנייה של שנת 2022, בעוד שנתיים לערך מרגע זה – וכבר עכשיו לא נתבייש לספר נבואה כי אפל תהיה הראשונה בשוק לעשות שימוש מעשי גם בו

אנו צפויים לגלות עוד פרטים טכניים חשובים אודות ה-Apple A14 (כמו גודלו הפיזי אשר יעיד על צפיפות הטרנזיסטורים בתוכו ביחס לתהליכים מתקדמים מתחרים) בתקופה הקרובה – אז נקווה שיהיו עוד עדכונים שיסייעו להבהיר מה הפוטנציאל הקיים בעידן ה-5 ננומטר ומה הן ההפתעות שאפל מסתירה מתחת לכותרות ושמות הדגם.